French Connection
A Lady's Custom 6-6.5x47 F-Classer by SALVA
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While America boasts a vast industry dedicated to sporting arms, some of the most advanced and accurate modern rifles have been developed by European gun-makers. Modern European match rifles are among the most "high-tech" arms sold today. Europe has a number of capable custom arms makers, and in this article we feature one of them, Christian Salva of Toulouse, France. Here we spotlight an ultra-accurate and handsome 6-6.5x47 F-Class rifle. Built for a lady, the rifle exhibits flawless craftmanship to match its superior performance.

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Alie Gets Her Gun

Photos and text by LONASSAC
Special thanks to T.J.E., Vice Pres. NRA UK for translation

Aliénore, a charming young French lady, shares her passion for short- and long-range shooting with her husband, Aurélien. Aurélien already owns a 6mmBR PGM Ultima Ratio rifle and decided to have a rifle built for his wife so that they could shoot together. They therefore turned for help to the SALVA workshop, located in Toulouse in the south of France, close to their home.

Christian Salva is one of the few gunsmiths in France who manufactures complete rifles from front sight to butt-plate. With the sole exception of the barrel, he constructs the whole rifle, including action, bolt, trigger and stock. He also does all the bedding and chambering himself. Everything is done to his customer’s specification which, of course, can only be achieved in a small and highly specialized business.

Aliénore selected the F-Class Target Rifle from Christian Salva’s range of rifles, which is the one best suited to the type of shooting she wanted to do. Their club’s rifle range, near their home, goes out to 600 meters. Unfortunately, as is usual in France, the range does not have a target pit. Members shoot prone using front benchrest-style rests, as in F-Class. The problem is that, without a proper target trench, it's not possible have individual shots spotted and marked (as would be done in American High Power matches). However, with a good scope, in good light, shot-holes can be seen at 400m, and sometimes even at 600m--but this is rare.

General Rifle Specifications
The rifle was built on a SALVA hexagonal long range action with a flat base, which is set in a highly-figured French walnut stock using a bedding block. The gun is 49" (125 cm) overall, and weighs 9 kg (about 20 lbs.), including scope. The barrel is 29" (74cm) long, and a straight 1.22" (31mm) in diameter. Given the weight and size of the barrel, the decision was made to secure the barreled action into the stock with a bedding block. On top of the action is an angled Picatinny rail with 20-MOA built-in to allow long-range shooting without using up the scope's internal elevation. The rifle is currently fitted with a Nightforce 12-42x56 BR scope held in alloy rings.

SALVA Walnut Stock--Gorgeous Wood, and Great Ergonomics
Aliénore chose a superb, perfectly-grained French walnut blank for the stock. The stock is a single, solid piece of walnut, with a waxed finish to show off its fine figuring. The stock design is optimized for F-Class, prone and Bench Rest shooting. The fore-end is flat and 3.35" (85mm) wide, slightly wider than the common 3" used on most benchrest rifles. On the underside of the forearm is a rail to take a Parker-Hall or a Versa Pod-type bipod. The trigger guard is a custom, light alloy SALVA design. The butt plate is Anschütz-type. It adjusts vertically and can be rotated on its horizontal axis. The cheek piece is adjustable for height only--all that is needed.

Details of SALVA Action
The rifle features a light Dural alloy right bolt, right port, single-shot action treated and coated with a champagne-color surface hardener. The action is hexagonal in shape (normal for a French action), with a flat base for improved bedding. On this particular gun, however, the action is floated, with the barreled action secured by the long bedding block. The action on this rifle is fully-floated; the bedding block holding the barreled action into the wood stock.

Christian Salva produces his actions from scratch, employing high-tech machinery, including CNC multi-axis mills. The advanced design allows the action to be very strong as well as light. The SALVA action is very thick and sturdy, in spite of its weight being reduced to a minimum. It can chamber cartridges from the 6mmBR size up to magnum calibers such as the 300 Win Mag. (A future steel SALVA action will accept 338 Lapua Magnum and 408 Chey-Tac.)

A treated steel insert is screwed into the front of the action and is both threaded to receive the barrel and machined to receive the locking lugs of the bolt. The threaded section is especially long (36mm with a 1.5mm thread) so as to ensure proper rigidity for the unit. Where the bolt lever closes, a steel insert, screwed into place with a BTR screw, prevents the steel bolt lever from wearing the softer Dural alloy of the action.

Tri-Lug Bolt with Extractor and Ejector in Lugs
The cylindrical all-steel bolt has a diameter of 0.906" (23mm) and three (3) front locking lugs. The bolt design has BOTH extractor and ejector placed in locking lugs. Salva's goal, in engineering the position and operation of both extractor and ejector, was to reduce side pressure on the cartridge. The extractor is designed to hold a cartridge case in place with minimal lateral displacement. The ejector is also built into one of the three lugs. [Editor's Note: Many modern benchrest actions, such as the Stolle Panda, Stiller Viper, and some BATs employ an extractor in the lug. This is also a feature on Savage bolts and push-feed Model 70 Winchesters. However, these bolts do not have the ejector in a lug as well.]

Remarkably, the ejector has no spring, unlike most bolt designs. It should be noted that this springless ejector is designed to eliminate side pressure when chambering a round, thus keeping the round concentric in the chamber. The ejector is mechanical and will eject the case if the shooter pulls the bolt all the way back. If the shooter prefers to extract the case by hand, one simply pulls the bolt part way back. The 1.5" (38mm) bolt lever is fairly short, but it has an oversize 30mm polymer knob to facilitate the opening and closing of the bolt.

French Gun, German Barrel--a 29" Lothar Walther
On Aliénore's rifle, the barrel is the only component not manufactured by SALVA in Toulouse. For the barrel, Christian Salva chose a stainless Lothar Walther, 6-groove barrel, with a 1:8" twist for handling 105gr bullets. The muzzle is milled with an 11º slope so as to handle boat-tail VLD bullets. This German-made Walther tube has a 1.22" (31mm) straight contour and is 29" (74mm) in length. This long, non-tapered barrel is heavy enough that Salva decided to mount it with an alloy bedding block, about 8" long (20 cm). Ten Allen-head screws clamp the block to the barrel, while the lower section of the bedding block is secured to the wood stock with eight screws and bedding compound.

Proprietary SALVA Trigger
The trigger is also manufactured by SALVA in its entirety, from Christian's own design. Overall trigger pull weight adjusts from 50-250 grams (1.8 oz. - 8.8 oz.). The SALVA trigger can also adjust for: Longitudinal trigger position (Length of Pull); Over-travel; Main travel; Second-stage pressure; and Sear engagement

Cartridge and Load Info
The rifle is chambered in 6-6.5x47 Lapua. Aurélien starts with Lapua 6.5x47 cases. These are then necked-down to 6mm and neck-sized with a .265" bushing. The necks are turned very slightly, to ensure neckwall uniformity, and achieve a consistent grip on the bullet. Aurélien loads Berger 105gr VLD bullets, pushed by Vihtavuori N160 powder and small magnum primers. His preferred load is 38.2 grains of N160 with a cartridge overall length (COAL) of 2.732" (69.40 mm). With this load, muzzle velocity is 2854 fps (870 meters per second) chron'd one meter from the muzzle. [Editor's note--this is a very mild load. The 6-6.5x47 can drive 105-grainers over 3100 fps.]

Shooting the Rifle--Smooth Function + Great Accuracy

When firing using a front rest, the recoil of a 9 kg, 6-6.5x47 rifle is minimal and ideal for a lady. The operation of the rifle is trouble-free, even if a few rounds are initially a bit stiff on loading for the first time. Thereafter everything sorts itself out. The action of the bolt is solid and one can feel that everything is very snug and that the tolerances are properly tight.

The versatile trigger rivals the best Bench Rest triggers, with the additional bonus of a single- or two-stage operation. That said, with a minimum pull-weight of 50 grams (1.8 oz.) perhaps the term "two-stage" is not the best description, since it is difficult to detect a let-off point at that weight. The trigger can be set to be a very light, single-stage let-off.

The rifle is fitted with a Nightforce 12-42x56 BR model scope. This high-magnification optic enables the shooter to see his/her bullet holes at 400 meters in good light. This is very useful when it comes to adjusting for wind. The stock's adjustability and ergonomics allow the shooter to feel comfortable using this rifle. The Anschütz butt-plate and easily-adjustable height of the cheek piece help in that regard.

This rifle has demonstrated some amazing accuracy. At right is a group shot by Aurélien at 400 meters (437.4 yards) on C200 targets. Using OnTarget group measuring software, we calculated this 5-shot group at 0.555" or 0.121 MOA. That's remarkable for a gun shooting long, VLD-style bullets. At 100 meters the rifle has yielded "one-ragged hole" groups.


POST SCRIPT...
"His and Hers" Rifles for the Future -- Husband Aurélien Orders his Own

This story doesn't end with one gun. Our featured rifle, custom-built for Aliénore, has so seduced her husband Aurélien that he has ordered his own matching rifle from Christian Salva. The choice of caliber for Aurélien's rifles has yet to be decided, and there might be some changes to detailed specifications. For now let us hope that Aliénore can take full advantage of her superb rifle without being forced to share it with Aurélien.

FRENCH TEXT Version (This varies somewhat in formatting from the English Version.)

La Carabine SALVA Target « Classe F »

Calibre 6-6.5x47

Aliénore, une charmante jeune Française partage la passion du Tir à Moyenne et Longue Distance avec Aurélien, son époux. Aurélien possède une PGM Ultima Ratio en 6 mm BR et décide de faire fabriquer une carabine pour sa femme afin qu’ils puissent tirer ensemble, côte à côte.

Pour ce faire, ils se sont tournés vers l’atelier de Christian SALVA, situé à TOULOUSE, une grande ville du sud de la France, proche de leur domicile.

Christian SALVA est un des rares fabriquant Français d’armes de sport, qui produit intégralement la carabine de A à Z (à part le canon), culasse et son boîtier, détente, crosse et montage, chambrage etc… Le tout à la demande du client, comme seul peut le faire une petite structure.

Aliénore choisi dans la gamme des carabines SALVA, le modèle Target Classe F, qui correspond bien à la forme de tir pratiquée. A côté de leur domicile, le stand de tir de leur Club va jusqu’à 600 mètres, mais sans tranchée de paletage, comme toujours en France. Le tir se pratique couché en appui sur les supports de Bench Rest. Comme en « Class F ». Si ce n’est que l’absence de tranchée de paletage ne permet pas au tireur de savoir où arrivent chaque impact. Parfois, avec une bonne lunette, et une bonne lumière, on peut les voir, mais c’est rare.

La carabine a été construite à partir du boîtier Salva Long Range de forme hexagonale , à fond plat, monté avec une superbe crosse en noyer Français, parfaitement veinée. Le canon est un Bull-Barrel de 31 mm de diamètre fini (1,22 pouces) de 74 cm de long (29 pouces). Vu le poids du tube, il fut décidé de le monter avec un Bedding Block. Longue de 125 cm, elle pèse 9 kg avec l’optique.

Description statique de la carabine

Le canon

Pièce maîtresse d’une arme à feu, il est le seul élément à ne pas être fabriqué à Toulouse. C’est un Lothar Walther Allemand, en acier inoxydable, foré au calibre 6 mm, doté de 6 rayures avec un pas de rayures de 8 pouces en un tour, parfaitement adapté au tir des balles lourdes de 105 grains.

Parfaitement cylindrique, de 31 mm de diamètre, et 74 cm de long, son poids a imposé l’usage d’un bedding block en alliage léger de 20 cm de long, doté de 10 vis Allen pour serrer le tube et de 8 vis Allen pour le fixer au noyer de la crosse, par dessous le fût. Ce bedding block est parfaitement ajusté au noyer par l’ajout d’une résine de bedding. La bouche a été fraisée avec une pente de 11°, adaptée aux tirs de balles boat tail VLD.

La culasse et son boîtier

Le boîtier de culasse est en alliage léger traité et revêtu d’un traitement de surface dur et de couleur « champagne ». Il est de forme hexagonale (normal pour une production française), avec un fond plat, facilitant la mise en crosse et le bedding, quand il n’est pas monté flottant, comme ici. Il ne possède pas d’ouverture pour un magasin, c’est une arme monocoup. Il est très épais (minimum 8 mm) et robuste, malgré un poids contenu. Il peut chambrer des cartouches du 6 nBR aux calibres magnums, du style 300 WM. Un futur boîtier en acier acceptera du 338 Lapua magnum au 408 Cheytac. Sur cette carabine, il est monté flottant, comme le canon, puisque c’est le bedding block qui repose sur le bois, tout le reste est libre de contacts avec la monture.

Sur l’avant du boîtier est vissé et collé un insert en acier traité comprenant le pas de vis pour fixer le canon et les tenons femelles de verrouillage de la culasse. Le pas de vis est particulièrement long (36 millimètres au pas de 1,5 mm) pour une bonne rigidité de l’ensemble.

Au coude du chemin de fermeture du levier de culasse, se trouve un insert en acier, vissé avec une BTR, pour que l’acier du levier de culasse ne vienne pas marquer l’alliage Dural du boîtier.

La culasse en acier est cylindrique et mesure 23 mm (0,9 pouces) de diamètre, elle possède 3 tenons de verrouillage massifs, en tête. L’extracteur est inclus dans un des tenons, et il maintient l’étui sans aucun déplacement latéral. De plus, l’éjecteur ne possède pas de ressort, comme sur Remington, par exemple. C’est un éjecteur mécanique qui vient pousser l’étui en fin de course de la culasse en arrière, et provoque ainsi l’éjection de l’étui, si on le désire. Si on préfère récupérer à la main l’étui, il suffit de ne pas tirer la culasse à fond en arrière.

A noter que cet éjecteur n’émet aucunes forces parasites sur la cartouche au chambrage, ce qui est bon pour le centrage de la cartouche dans la chambre. Le levier de culasse est de longueur moyenne (38 mm) avec une grosse boulle en Alu de 30 mm de diamètre, facilitant les manœuvres de la culasse.

La détente est fabriquée aussi intégralement par Christian SALVA, à partir de ses plans originaux.
Elle possède de multiples réglages :
- La position de la queue de détente est réglable dans le sens longitudinal
- La course de la détente après le lâcher du coup est réglable (backlash)
- La course de la bossette
- Le poids de la bossette
- L’engagement de la gâchette
- Le poids du départ est réglable de 50 grammes à 250 grammes

La crosse

Aliénore a choisi un beau noyer Français, bien veiné, pour la crosse de sa carabine. C’est une crosse adaptée au tir sur appuis de Bench Rest. Le fût avant a un fond plat, il est large de 85 mm. En plus, il dispose d’un rail pour fixer un bipied de style Parker ou Versa Pod. Le pontet est fait maison, en alliage léger. Le talon de crosse est d’origine Anchütz, et réglable en hauteur et en inclinaison axiale. L’appui joue en noyer est réglable en hauteur uniquement, ce qui est bien suffisant. Le noyer, de très bel aspect, est verni au tampon, pour faire ressortir son veinage.

Le système de visée

La carabine est livrée avec un rail au standard Picatinny, vissé sur le dessus du boîtier, sur toute sa longueur. Ce rail est penté à 20 minutes d’angle, afin de permettre des tirs lointains sans perdre de réglage de la lunette. Les colliers sont en alliage légers et la lunette est une classique Nightforce BR 12-42 x 56, prolongée de son pare soleil.

Les cartouches

La carabine est chambrée en 6,5-47 « Salva », une recette « maison » de chambrage avec ses propres côtes, et qu’il ne désire pas ébruiter. Aurélien recharge ses cartouches à partir d’étuis Lapua en 6,5 x 47 L recalibrés à 6mm, avec un bushing de 265. Ensuite, il retaille les collets très légèrement, pour les avoir tous à la même épaisseur, et ainsi assurer une tension du collet sur la balle, constante.
Il emploie des balles BERGER VLD de 105 grains.
La longueur hors tout de la cartouche est de 67,5 mm.
La poudre employée est la Vihtavuory N160, avec des amorces small rifle magnum.
[Charge is 38,2 grains], mais la vitesse annoncée est de 870 m/s à 1 mètre de la bouche.

Au tir

En tir sur appui, avec une carabine de 9 kg, le recul de la 6x47 est très doux, parfait pour une dame. Le fonctionnement de la carabine est parfait, même si certaines cartouches forcent un peu au verrouillage de la culasse, lors de leur premier tir de formage. Ensuite tout cela rentre dans l’ordre.Le mouvement de la culasse est « gras », on sent bien que les jeux de fonctionnements sont réduits et les ajustages serrés.

La détente est un modèle du genre, parfaitement réglable, et comparable aux meilleures détentes de Bench Rest, avec ici la possibilité d’avoir une bossette. Encore qu’avec un départ à 50 grammes, je ne sais si on peut appeler cela une détente à bossette, vu qu’on ne sent pas de point dur. Il est possible de la régler en une détente directe, très légère.

La visée se fait avec la Nightforce 12-42 x 56 qu’Aurélien avait monté sur sa PGM. Cette lunette a fort grossissement lui permet de voir ses impacts en cible, à 400 mètres, quand la luminosité le permet. C’est très pratique pour corriger le tir en fonction du vent.

Les réglages de la crosse permettent de se sentir à son aise derrière cette carabine, que ce soit du talon de crosse ou de l’appui joue facilement réglable en hauteur.

La précision du rechargement est surprenante dans les moyennes distances. Voici publié ici quelques photos de groupements tirés à 400 mètres sur des cibles C200. A plus courte distance ce n’est pas forcément bien mieux, mais les groupements restent bien serrés jusqu’à 400 m, pour ensuite s’ouvrir un peu à 600m, comme on peut en juger sur la photo de la cible tirée à 600m.

Conclusion

Cette carabine fabriquée spécialement pour Aliénore, a tellement emballé son mari, Aurélien, qu’il en a commandé une autre pour lui-même, chez Christian SALVA, à Toulouse. Mais on ignore encore le futur calibre et si ce sera la même architecture. Espérons qu’ainsi Aliénore pourra profiter pleinement de sa magnifique carabine, sans être obligé de la partager avec Aurélien.

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